Henry Chakava (1946 – 2024) : L’éditeur qui a fait prendre conscience aux gens

Chakava est surtout connu pour avoir publié certains des géants de la littérature est-africaine – Okot p'Bitek, Mazrui, Meja Mwangi, Marjorie Oludhe-Macgoye, et plus particulièrement (et avec risque), Ngugi wa Thiong'o.

Le décès d'Henry Chakava marque sans aucun doute la fin d'une époque de lutte prolongée menée par la première génération d'éditeurs africains après l'indépendance pour placer l'industrie du livre africaine au centre de l'élaboration des politiques et des pratiques qui façonnent l'éducation et le vaste domaine de l'éducation. culture dans nos pays. Cela pourrait aussi, heureusement, être le début d’une ère de récolte prolongée des arbres fruitiers qu’il a plantés, et une raison de célébrer sa vie et ses réalisations. Si certaines de ces réflexions paraissent quelque peu personnelles, c'est parce qu'Henry et moi avons partagé la passion et même la douleur au cours des 52 dernières années, mais aussi une certaine réussite dans la mise en place de l'édition africaine sur la scène internationale.

L’industrie de l’édition d’Afrique de l’Est héritée de la domination coloniale était basée à Nairobi et était entièrement britannique et elle le resta pendant une grande partie des deux premières décennies de l’indépendance. Heinemann Education pour lequel HC a travaillé était l'un des éditeurs importants. Ce fait a constitué une toile de fond importante pour nos premiers contacts, Henry et moi, ainsi que pour l’amitié et la solidarité qui se sont développées entre nous bien plus tard.

HC et moi avons commencé à publier la même année, 1972, venant d'horizons différents. Il est issu du monde universitaire et a rejoint Heinemann. J'ai rejoint la Maison d'édition de Tanzanie après sept ans en tant qu'agent du service extérieur. Nous venions également de deux pays voisins à l’époque et marchions sur des trajectoires politiques et économiques différentes – Ubepari na Ujamaa (capitalisme et socialisme) – et avec une culture de suspicion entre eux. HC aimait raconter comment je l'avais « expulsé » de mon bureau la première fois qu'il était venu dans notre bureau, comme il le disait parce qu'il était un « représentant d'une sale multinationale ». Son choix de mots était quelque peu exagéré, mais le sentiment était correct. Pourquoi voudrais-je rencontrer un compradore qui gagne de l’argent en exploitant les masses uniquement pour transférer les bénéfices aux banques métropolitaines d’une multinationale étrangère ?

Avance rapide jusqu'en 1980. HC et moi nous sommes retrouvés à l'aéroport de Dakar à 2 heures du matin, nous attendant à être accueillis par les organisateurs de la réunion régionale d'experts de l'UNESCO sur les stratégies nationales du livre en Afrique. Ils n'étaient pas là. Heureusement, je parle français et un chauffeur de taxi nous a conduits à l'Hôtel Atlantique, une affaire « deux étoiles et demie ». Nous avons découvert plus tard dans la matinée qu'il s'agissait de l'hôtel où vivait le pilote français Antoine de Saint-Exupéry, auteur de Le Petit Prince (Le Petit Prince), interrompait ses longs vols de la France vers l'Argentine en 1939. Nous avons décidé d'abandonner l'hôtel 5 étoiles qui nous était réservé ; ce petit hôtel était une ruche d'activités de petits commerçants sénégalais, très animée et très différente de la vie citadine est-africaine de l'époque.

Notre prochaine rencontre de rapprochement a eu lieu à la Foire internationale du livre de Francfort en 1980, où nous avons participé à une grande manifestation contre la présence de l'Afrique du Sud dirigée par le grand Sembene Ousmane, où Mariama Ba a également reçu le premier prix NOMA pour l'édition en Afrique avec son roman classique, Une si longue lettre (Tellement longue une lettre). Nous devions assister à de nombreuses conférences, salons du livre et autres événements du livre, renforçant notre amitié et notre engagement envers l'édition qui a duré jusqu'à son décès.

En 1984, le premier des nombreux séminaires d'Arusha de la Fondation Dag Hammarskjold sur le développement de l'édition autochtone en Afrique (appelés Séminaires d'Arusha) a été un événement capital dans l'articulation intellectuelle des expériences des éditeurs africains, des obstacles que leurs gouvernements se dressaient sur leur chemin, mais plus encore. et surtout, du réseau des éditeurs multinationaux et de leurs tactiques néocoloniales dans le secteur de l’édition de manuels scolaires. Lors de cette conférence, des articles de grande qualité ont été présentés par deux éditeurs éminents, Per Gedin de Suède et Mathew Evans de Faber and Faber, Royaume-Uni ; des présentations de feu Amir Jamal et Amon Nsekela, d'éminents Tanzaniens ayant une expérience dans le domaine du financement gouvernemental et du secteur bancaire, et de deux éditeurs africains, Henry et moi-même.

L'article de Henry « Une maison d'édition africaine autonome : un modèle » exposait en détail les conditions requises pour l'entrepreneur souhaitant se lancer dans l'édition, et il recommandait un capital minimum de 250 000 $ US. Il a également couvert tous les aspects de ce qui était nécessaire, depuis l'établissement d'objectifs, l'étude et la compréhension de l'environnement de l'édition, l'évaluation minutieuse des besoins en ressources humaines, la formation, le prix des livres et les majorations pour la rentabilité et le retour sur investissement, ainsi que d'autres conseils pratiques sur la manière dont les choses devraient se dérouler. être terminé. Si cela suggère un objectif de capital bien supérieur à celui avec lequel la plupart des éditeurs africains commencent, cela explique en partie pourquoi beaucoup de ces entrepreneurs africains qui se lancent dans le secteur de l'édition de manuels scolaires n'y restent pas longtemps ou n'opèrent qu'à la marge, publiant un ou deux livres de contes de temps en temps et espérant ils seront recommandés comme lecteur supplémentaire pour les écoles. Parfois, un éditeur peut produire un manuel de haute qualité ou tirer parti de liens solides, conduisant à une adoption généralisée et à un gain financier important. Néanmoins, le modèle de Henry reste pertinent pour les éditeurs souhaitant rejoindre les acteurs existants dans l'environnement concurrentiel acharné de l'édition de manuels scolaires et rester dans le secteur.

Au moment où cet article a été rédigé en 1984, les technologies développées depuis lors remettent en question l'exigence de mise de fonds recommandée de 250 000 $. Grâce aux innovations en matière de préparation et d’impression des manuscrits, telles que l’impression à la demande, on peut commencer avec bien moins que cela. Nous assistons actuellement à la prolifération de petits éditeurs et d’auto-éditeurs qui favorisent des domaines de connaissances marginalisés, notamment l’édition en langue locale, la poésie et les autobiographies. Sur un autre plan, nous voyons des éditeurs de niche produire des livres commerciaux sérieux qui ne désintéressent pas même les éditeurs de manuels scolaires les plus stricts.

Dans un autre article présenté dans le cadre du séminaire d'Arusha (Arusha II), « Marketing et distribution du livre : le talon d'Achille de l'édition africaine », Henry était franc et n'avait pas peur de critiquer l'aspect faible, sinon le plus faible, de l'édition africaine. maisons d’édition – considérant l’édition comme la simple production d’un livre et s’attendant à ce qu’il se vende tout seul. Il a cité le verset biblique paraphrasé « Ils allument une lampe et la cachent sous le boisseau », ce qui constitue une observation pertinente de la faiblesse des arrangements de marketing, de vente et de distribution des éditeurs africains. En effet, c'est le talon d'Achille de l'édition africaine, comme il l'a dit de manière colorée. Alors que de nouvelles voies de promotion et de publicité du livre se sont depuis ouvertes grâce à Internet et aux médias sociaux, il n'y a toujours pas d'alternative aux visites sur le terrain, en développant et en entretenant des liens personnels avec des libraires, des bibliothécaires et des ONG éducatives pour vendre des livres et acquérir des connaissances sur les activités. d'autres éditeurs.

Ces articles sont disponibles dans la publication EAEP d'Henry Chakava, « Publishing in Africa: One Man's Perspective ».

Les réalisations d'Henry couvrent un large éventail, reflétant sa profonde formation intellectuelle et sa connaissance approfondie du paysage et des tendances politiques du Kenya. Ces qualités lui ont permis de gérer avec succès les complexités liées à la collaboration avec le gouvernement Moi par l'intermédiaire du ministère de l'Éducation, ainsi que de gérer les relations avec d'autres éditeurs. Malgré des dynamiques souvent toxiques, en particulier au cours de son mandat de 10 ans en tant que président de la Kenya Publishers Association, Henry a fait preuve d'ingéniosité et d'habileté à favoriser le consensus sans compromettre l'intégrité des propositions. Son attitude taciturne, ne parlant que lorsque cela était nécessaire, est devenue une compétence parfaitement aiguisée. De plus, Henry a occupé un poste permanent au sein du Conseil de gestion de l'African Books Collective (ABC). Contrairement à de nombreuses organisations africaines du livre qui dépendent du financement de donateurs, ABC est passée à l'indépendance financière, témoignage de la force du Conseil et de la détermination de l'équipe de direction à réussir. On se souviendra longtemps de la contribution d'Henry à ce succès.

En conclusion, de tout ce qui a été dit sur Henry et sur son succès en tant qu'éditeur africain pionnier, à mon avis, rien n'illustre le caractère, le courage, l'engagement envers les idéaux professionnels et la loyauté envers les auteurs, ainsi que l'intégrité de leurs œuvres. plus que la relation d'Henry avec Ngugi wa Thiong'o et le gouvernement Moi.

Il m'a fallu de nombreuses années pour trouver le courage de lui demander ce qui était arrivé à son petit doigt, car il le tirait toujours comme s'il voulait l'étirer. L’histoire de son quasi-enlèvement et des conséquences possibles qui auraient pu lui arriver était assez humiliante. Cependant, le fait qu’il n’ait pas cédé et n’ait pas abandonné Ngugi, et qu’il ait continué à le publier et à le soutenir de toutes les manières décrites par Ngugi lui-même, est véritablement héroïque. Henry a écrit (malheureusement, je ne me souviens pas dans quelle publication), qu'on se souviendra d'un éditeur non pas pour le nombre de manuels qu'il a publiés, ni pour combien d'argent il a gagné, mais pour les livres qu'il a publiés qui ont contribué à éveiller la conscience des gens et à contribuer, dans aussi modeste soit-elle, à leur bien-être physique et mental d'une manière Ubuntu holistique. C’est un défi de taille pour ceux d’entre nous qui travaillent dans l’industrie, mais cela vaut tous nos efforts. Que l'exemple d'Henry nous inspire et qu'il repose en paix.